Bethlehem of Galilee, Jesus' birthplace?

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While yahooing “Bethlehem” on the internet, a couple of results stating a curious theory caught my eye: namely, that Jesus’ birthplace might not have been the famous Bethlehem of Judea, but a much smaller–and closer to Nazareth–Bethlehem of Galilee (Beit Lehem Haglilit). Further research rendered abuntant results, though all of them lead to the same character: Aviram Oshri, a Jewish archeologist. According to Wikipedia

“it was originally known as Bethlehem of Zebulun […] Archaeological findings from the early Roman Period show it was a prosperous city. Due to its proximity to Nazareth, Aviram Oshri, a senior archaeologist with the Israeli Antiquities Authority, believes that this is the Bethlehem where Jesus was born.”

Whereas, with an excessive touristic zeal, IsraelTraveler.org says that

“it is perhaps one of the more picturesque places in the whole of Israel […] a place of a prominent European atmosphere, with its elegant stone houses, the impressive tile roofs and the wide main street into which everything flows. Here one can find today Zimmers, a unique Visitors Center, restaurants and cafés, small shops, art galleries and a large herbs farm rich in scents. It is recommended to visit the historic House of the People and the impressive round water tower at the top of which is a water pool.”

So I decided to visit the place. I was curious about this discovery and, sojourning in Nazareth by that time, I didn’t want to lose the opportunity of stepping on perhaps the real land that saw the birth of  Jesus.

However, though barely six miles away from Nazareth as the crow flies, to get there without my own vehicle was not such a simple task as it looked. To start with, none of the locals I asked seemed to know the place, and even a man who drove daily along the nearby road had never realized its existence. This shocked me a bit, having taken for granted that, at least around Nazareth, everyone should be aware of a neighbouring location competing for such a honour as being the birthplace of God’s son. But I was resolved to go; so I had to device my own route. GPS in hand, I first took a bus to Haifa and asked the driver to drop me at the junction with road 7626, where I could hitchhike or, if unlucky, walk the three remaining miles to the village. Under a merciless sun, it took me quite a while to get a ride. A young Jewish guy, honest enough to admit that it was easier to hitchhike in this region because Muslims were friendlier, picked me up and dropped me at highway 77, little more than one mile away from my destination. Yet, no sign of it was to be seen.

As a side note, let me say here that most of the population in the North District of Israel, whose capital is Nazareth, are Arabs (70% Muslims and 30% Christians, pacifically coexisting) who submitted to the Israeli occupation of their land in 1948, and consequently disapprove of the Jewish as much as they can. During my short stay in Nazareth I could sometimes hear words of animosity and even hatred, and I understood why my Jewish friend from Jerusalem used to tell me that it was not particularly safe for her to travel to some parts of the country.

So, there I was, standing by highway 77 and GPSing my way to a presumed landmark of universal importance that, notwithstanding, didn’t even have a road sign pointing to it. As a matter of fact, shortly after a quarter of a mile, and much to my astonishment, I had to leave the asphalt and take the dirt road supposedly leading to this mysterious Bethlehem. For the moment, all I could see of it was an isolated gardening shed. At both sides of the road lay meager farming lots and famine olive tree orchards. Finally I came to a fence whereof the gate stopped the way to vehicles. A town behind a wire fence?, I asked to myself.


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Beyond the gate the road was paved again. I passed by a few scattered houses (not older than two or three decades), most of which had some or other kind of dog, not altogether friendly, guarding the property. I could hear one of them growling behind me along thirty endless steps. Yet not a soul appeared to my sight. Further on, the street forked and I kept walking along what I then clearly realized was an urbanization, on a layout much like what you can find all over North America: plot, house, garage, yard, grass, spread out toys, mailbox, little gate; then another plot, and another one… At length, I came across an old couple walking a dog, people  sitting at their front yard’s table, someone driving a huge 4WD or a group holding a jolly meeting under somebody’s tree. Voices could be heard speaking in Hebrew, others in USan English, and the children in a playground were fair haired like angels. Contrary to what happened in Nazareth, nobody nodded nor said hello to me, much after the riches’ stiff ways. Then I understood the fence and the gate: this was a hostile Jewish-American settlement in the middle of a hostile Arab territory; a fistful of wealthy families living in relatively expensive houses one mile away from average low class Muslim populations. Why here? God knows, as there are much nicer places in Israel where to build a country house rather than this dry, bare and ugly land. Maybe they’re subsidized by the Israeli government same as the settlements in Palestine?

However it be, after walking along the whole place -around 3/4 ml long- I didn’t find any sign whatsoever of ancient remnants or archaeological sites, nor an information board mentioning anything related to Jesus’ birth or a former settlement. Needless to say that I also didn’t find any of the picturesque things mentioned in IsraelTraveler.org: no European atmosphere, no elegant stone houses, no restaurants or cafés, no art galleries and no nothing flowing into the wide main street… So, what the hell was all that? A bad joke?

On my way back to Nazareth, helped by three Arab drivers, I was meditating. Perhaps there was some hidden corner within the urbanization where excavations had been done? Perhaps there were remains of a two thousand year old village, now wholly extinguished, two meters below the ground? Or perhaps this claim for the real birthplace of Jesus is only the whim of  a zealot Jew too willing to take from the Palestinians the relevance of their Bethlehem? Unless further information be published in the future, the incognita about this place’s authenticity will remain.

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Cuando buscaba “Belén” en internet, me llamaron la atención un par de resultados que hablaban de una curiosa teoría: a saber, que Jesús podría no haber nacido en la famosa Belén de Judea, sino en una mucho más pequeña (y cercana a Nazaret) Belén de Galilea (Beit Lehem Haglilit). Una búsqueda más en profundidad me mostró abundancia de otros resultados, aunque todos parecen llevar hacia el mismo personaje, un arqueólogo judío llamado Aviram Oshri. Así, según la Wikipedia, Belén de Galilea

“se llamó originalmente Belén de Zebulón […] Descubrimientos arqueológicos del período romano temprano muestran que era una ciudad próspera. A causa de su proximidad a Nazaret, Aviram Oshri, un arqueólogo de la Autoridad de Antigüedades Israelíes, cree que este es el Belén donde Jesús nació.

Mientras, con un excesivo fervor turístico, la web IsraelTraveler.org dice que

“es quizá uno de los lugares más pintorescos de todo Israel […] un lugar de predominante atmósfera europea, con sus elegantes casas de piedra, los impresionantes tejados de tejas y la amplia calle principal hacia la que todo fluye. Aquí puede uno encontrar Zimmers, un Centro de Visitantes único, restaurantes y cafés, pequeñas tiendas, galerías de arte y un gran semillero de hierbas rico en aromas. Se recomienda visitar la histórica Casa del Pueblo y la impresionante torre redonda de agua en cuyo tope hay un depósito de agua.”

Así que decidí hacerle una visita. Me resultaba curioso este descubrimiento y, puesto que pasaba esos días en Nazaret, no quise perder la oportunidad de pisar la misma tierra que quizá fue donde verdaderamente nació el Salvador.

Esta empresa, sin embargo, no era tan sencilla como parecía sin tener vehículo propio, pese a estar el pueblo sólo a diez kilómetros en línea recta de Nazaret. Para empezar, ninguno de los lugareños a quienes pregunté parecía conocer el lugar, e incluso un hombre que pasaba por allí a diario con su coche nunca había advertido su existencia. Esto me sorprendió un tanto, ya que di por sentado que alrededor de Nazaret todo el mundo estaría familiarizado con la cercana ubicación de una localidad que competía por el honor de, nada menos, haber sido la cuna del hijo de Dios. Pero yo estaba resuelto a ir, y tuve que trazar mi propia ruta. Con el GPS en la mano, cogí primero un autobús que iba hacia Haiffa y le pedí al conductor que me dejara en el cruce con la carretera 7626, desde donde podía intentar ir a dedo o incluso caminar hasta Belén, a sólo cinco quilómetros del cruce. Un joven judío, lo bastante honesto como para admitir que era más fácil hacer dedo en esta región porque los musulmanes son más amables, me acercó con su coche hasta la autovía 77, ya a sólo quilómetro y medio de mi destino. Pero aún no había ni una señal de éste.

Como nota aparte, conviene apuntar que la mayoría de la población en el distrito Norte de Israel, cuya capital es Nazaret, son árabes (70% musulmanes y 30% cristianos, ambos en pacífica coexistencia) que se sometieron a la ocupación israelí de su tierra en el 1948 y que, por tanto, detestan a los judíos tanto como pueden. Durante mi breve estancia en Nazaret pude a veces escuchar palabras de animadversión e incluso de odio, y comprendí por qué mi amiga judía de Jerusalén solía decirme que no era especialmente seguro para ella viajar por algunas partes del país.

De modo que ahí estaba yo, de pie junto a la autovía 77 y tratando de encontrar, con el GPS, mi camino hacia un supuesto hito de importancia universal que, no obstante, no tenía ni un letrero que lo indicase. De hecho, al cabo de unos de cientos de metros de camino, para mi asombro tuve que dejar el asfalto y coger por un camino de tierra que, al parecer, llevaba a esta misteriosa Belén. Al principio, todo lo que pude ver de la villa era una especie de gran invernadero de plástico. A ambos lados del camino había algunos barbechos de pobre tierra y unas estacadas de enclenques olivos con riego por goteo. Al final, llegué hasta una valla cuya puerta cerraba el paso a los vehículos. ¿Un pueblo vallado?, me pregunté.


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Pasada la puerta, el camino era de nuevo pavimentado. Dejé atrás algunas casas dispersas, de construcción más bien contemporánea, que en su mayoría tenían algún perro guardián muy poco amistoso. Pude escuchar a uno de ellos gruñéndome tras los tobillos a lo largo de treinta inacabables pasos… Pero aún no se mostró ni un alma ante mi vista. Más adelante, la calle se bifurcaba y continué andando a lo largo de que, ahora, se me aparecía ya claramente como una urbanización, de estructura muy similar a cualquier vecindario norteamericano: parcela, casa, cochera, jardín, juguetes esparcidos por el césped, buzón sobre un poste, pequeña cancela de paso; y luego otra parcela, y otra… Por fin me crucé con alguna gente: un viejo matrimonio que paseaba al perro, gente sentada a la mesa de su jardín delantero, algún que otro gigante 4×4 por la calle, o un grupo en alegre francachela bajo el árbol de algún vecino. De las voces que escuché, unas hablaban en hebreo y otras en inglés norteamericano; y los niños en unos columpios cercanos eran rubios como querubines. Al contrario de lo que ocurría en Nazaret, aquí nadie me hacía un gesto con la cabeza ni me saludaba, como es frecuente entre la gente rica y estirada. Entonces comprendí la valla y la puerta: se trataba de un asentamiento hostil judío-americano en mitad de un territorio hostil árabe; un puñado de familias adineradas que vivían en casas relativamente caras a tan sólo dos quilómetros de poblaciones musulmanas de clase baja. ¿Y por qué aquí? Dios sabrá, porque hay lugares mucho más bonitos en Israel donde construir un chalet, antes que en esta tierra seca, desnuda y fea. ¿Quizá estén subvencionados por el gobierno israelí como lo están los asentamientos dentro de Palestina?

Sea como sea, tras caminar por toda la urbanización, que tendría un quilómetro de largo, no encontré el menor signo de ruinas antiguas ni de excavaciones arqueológicas, ni un cartel informativo respecto a ese tipo de actividad, o relacionado con el nacimiento de Jesús, o un asentamiento anterior. Y no es necesario que diga que, desde luego, tampoco vi ninguna de las cosas “pintorescas” mencionadas en IsraelTraveler.org: ni la menor atmósfera europea, ni casas de piedra elegantes, ni restaurantes ni cafés, ni galerías de artes, ni nada que fluyera hacia la amplia calle principal… Así que, ¿de qué iba todo eso? ¿Se trataba de un chiste malo?

De vuelta a Nazaret, que corrió a cargo de tres conductores árabes, iba yo meditando. ¿Tal vez había alguna esquina escondida en la urbanización con los restos de las excavaciones que se hubieran hecho? ¿Puede que hubiera ruinas de un asentamiento de hace dos mil años, ya del todo extinguido, yaciendo tres metros bajo el suelo? ¿O acaso esta pretensión sobre el verdadero lugar donde nació Jesús no pasaba de ser la fantasía de un entusiasta judío con demasiado interés en quitarles a los palestinos la relevancia de su Belén? No creo que llegue a saberlo, salvo que en un futuro se reabran las investigaciones al respecto y nos lleguen nuevas noticias en un sentido o en otro. Mientras tanto, permanece la incógnita sobre la autenticidad de este sitio.

2 thoughts on “Bethlehem of Galilee, Jesus' birthplace?”

  1. Esoteric terms like USans and assumptions that any given population of a development are American Jews is showing an unfair bias toward the beautiful people of north America ( between Canada and Mexico for those libs who really think there is a point to be made) Once the idiots like obummer, reed, and Pelosi are gone those beautiful people can get back to being free. How friendly are the Palestinians to a jew? Not very. How many Palestinians work every day in Israel? Thousands. Get a job. I never liked my bosses either.

    1. Hmm… I’m not sure if you got the bottom line of my post, but well…
      Countires that don’t have a name (so far, only one that I know of) can only properly be addressed using esoteric words. I’m aware that some hot-headed people don’t like the word “USans”, but that’s the English language way of building demonyms: from Canada, Canadian, from Europe, European, from US, USans. Saying “American” for naming only the citizens of US is not only an inaccuracy, but an offence to the other hundreds of millios of Americans that are not citizens of US.
      As to assuming that the population of a town is partly or mostly formed by people from a given nationality, I don’t see where is the bias. Is it biased to say that the inhabitants of Chinatown are mostly of Chinese origin?
      How friendly are the Palestinians to a Jew? Funny question. How friendly should flies be to spiders? As to the Palestinians working in Israel… they’re probably less than what you assume; but, in any case, those Palestinians are actually working in their own land, taken from them by the Jews. Your points evidence either an utter ignorance of the real situation in Israel-Palestine, or a zealot support of a given group, for reasons only known to yourself, or not even that. 😉
      For the rest, are you suggesting that, just because you weren’t clever enough to do without having bosses, all of us should bear a boss?

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